我们为什么要做研究?

【COS编辑部按】本文作者是2013年的总理科学奖得主 Terence Terry Speed。关      于他的详细介绍,可参考COS访谈第十二期,Terry Speed教授的名言是“统计学本来就应该成就其他学科,我太爱统计了,它像把钥匙一样让我们能溜进任何学科的后院里随便玩耍”。

原文发表在 IMS Bulletin 链接:http://bulletin.imstat.org/2015/02/terences-stuff-why-do-we-do-research/ 。2011年6月 以来的 IMS Bulletin 系列文章 “Terence’s Stuff” 都收录在 http://bulletin.imstat.org/category/terences-stuff/。本文由王小宁翻译,冯凌秉、施涛审校。

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“我们为什么要做研究?” --这个问题似乎由调查机构,比如说像Vitae 这种立志于通过转化研究者专业和职业发展路径来激发他们潜能的国际项目,通过抽样调查来回答最为合适。这里我只是想用我的个人经验来探讨一下这个问题。

如果有人向我询问关于读博士或博士毕业以后的研究生涯的话,我会说从事学术研究的动机是极其重要的。只有在经过深思熟虑之后还认定真的想做研究的人才应该开始读博士。在做这个决定的过程中,听取别人的意见尤其重要的,特别是和那些之前有做过研究的过来人。这些人具体会想些什么,或者具体会谈到哪些不可能一样,但是基本上都会聊到诸如个性、价值观、技能和经验、学习方式、所擅长的东西和喜欢做的事情等等。

为什么动机如此重要呢? 因为读博士的经历和之后的研究生涯将会有很多的起起落落。随着时间的流逝,这将是一段充满矛盾的旅程, 夹杂着物质贫困与知识富足、抑郁寡欢与兴高采烈、恐惧不安与坚定笃志、萎靡不振与勤奋刻苦、孤身奋斗和与人共事。这就像坐过山车一样充满挑战。我想说的是, 在这个旅程中需要始终保持这一个纯粹的动机。虽然说机会和方法也很重要,但在我看来动机却是最为关键的。

每当我听到别人说希望读博士或之后从事学术研究以成为一名教授的时候,虽然我尽量不表现出来,但是我的心情总是很沉重。我更希望他们的初衷是基于内心的渴望,想通过教授统计学而让自己变得不同,或是通过他们的统计研究来对科学的其他领域做出一些贡献。除此之外,我更希望听到的是, 他们热爱学习并且想更多地了解我们的学科,或者对本学科的某些方面怀揣着极强的好奇心并期望了解事物的本质,或者在通过解决概率或统计问题、或者分析数据时能体验到真正的快乐。我更希望尽早的听到诸如求知若渴、充满热情、激动万分、强烈的欲望、想要学习或是十分热爱这样的词,或者他们的同义词。我不喜欢听到诸如金饭碗、工作舒适或者受人尊敬这样的词语。这些词语通常可以用来形容一个成功的研究者生活的各个方面,但不是作为从事学术(或想要从事)研究的理由。最近,一些人告诉我她想做研究的原因是因为能在顶级期刊上发文章从而变得有名和受人尊重。

当然我也不是太傻太天真,年轻人在开始时想要做好,但是最终做到差强人意的故事很多, 我也觉得无可厚非。因为良好的初衷并不总能带来好的结果。但我说这些话的时候, 是不是显得很虚伪呢?因为在这里,我正(或以前)拥有着非常温馨的家庭生活,经常旅行,周游世界,结识有趣的人并偶尔和他们合作:这(或那)就是所谓的现代学术生活。即使我拥有这样的生活,为什么当我听到别人说希望过类似的生活时心情是沉重的呢?为什么我会这样?

这自然就引入了下一个问题:做研究的动机和成为成功的研究人员是否有明确的关系呢?我认为不一定。他们将会发现保持自己最初的动机是一件非常困难的事情,不过我承认我没有这方面确凿的证据,并且我可能也是错的。也许Viate 的人知道确切的答案。如果真的是这样的话,订阅Viate 来了解一下情况就变得有必要了。

比如说, 有人只是将读博士作为其步入学术生涯的跳板,他虽然成为了一个合格的学术研究者, 但并没有对统计学任何方面的渴望、激情、兴奋或者热爱。与那些同样合格但是满怀激情的人相比, 这些人能做到同样出色吗?

到目前为止大部分我所提到的是经历了一般大学本科学习后直接读博士的人。还有其他三类研究新手, 他们获得成功的的概率要高于平均水平。第一类是从本科学习中获得了一定的科研经验,喜欢上了科研并且很擅长做科研的;第二类是家里人有做科研的;第三类是完成了他们的学位后,在外面工作了一阵,最后决定回来学习如何做研究,并且能够成为科研项目的领军人。第一类和第二类中的人有直接或间接的渠道得知什么是科研,尤其是做科研的起起伏伏;而第三类人已经做出了很大的牺牲:这本身就使得他们的积极性变得很高。

有人或许会问了,我是如何开始做研究的呢? 刚开始我的教授给了我一些这方面的建议,我不假思索的采纳了他的建议,获得了奖学金并开始做研究。但三个月之后我开始变得抑郁、害怕、孤独和无精打采。因为虽然有很多机会,但我却陷入迷茫,没有动力,也不知道方向所在。于是我辞职了, 并在另一个大学取得了教职 。(小编注:大师言之不详,口吐莲花,吾辈资质有限,不悟)

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